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CENTRO DE INVESTIGACIÓN DE LOS ANDES

LEWIS y CLARK - 01

 

Por: Jaime Ariansen Céspedes – Instituto de los Andes

 

Grandes Exploraciones

 

En 1803 el presidente de Estados Unidos Thomas Jefferson, realiza una de las compras más fabulosas de la historia, un inmenso territorio de mas de 2 millones de kilómetros cuadrados, llamado Luisiana.

Este muy importante lugar de la tierra, completamente inexplorado científicamente, comprendía los actuales estados de la Unión: Montana, Wyoming, Oklahoma, Kansas, Nebraska, Las Dakotas, Minnesota, Iowa, Misuri, Arkansas, Luisiana y parte de Colorado, Nuevo México y Texas.

 

MERIWETHER LEWIS

 

Se contrata a la empresa de exploración de los señores Meriwether Lewis y William Clark para que realizaran un inventario de la flora y fauna de esta inmensa región. Cuando terminaron su trabajo habían descubierto para el mundo lo que ahora son  principales iconos de la cultura natural norteamericana: Los grizzly, que son los osos pardos, los perros de la pradera, diversas especies de peces de los ríos, las liebres de cola blanca, el llamado gallo de las artemisas, el halcón de la pradera, los bisontes, etc. y cientos de especies de árboles, arbustos y flores.

 

WILLIAM CLARK

 

Él publico de entonces reconoció de inmediato el valor del trabajo de Lewis  y Clark y adquirieron gran fama como valientes exploradores y aventureros pero sus habilidades científicas pasaron desapercibidas, no era el debido tiempo para ello.

Cuando termino la expedición, anunciaron que publicarían en detalle el diario o la bitácora del viaje, separando en un volumen especial lo encontrado de fauna y flora. El trabajo demora y Meriwether Lewis falleció antes de ver concluida su obra.

Ocurrieron muchos sucesos y habría que transcurrir mas de un siglo para que se publicara esta la expedición, el mundo entero descubrió la importancia científica de esa épica exploración y también a reconocer el hábitat natural de las importantes naciones que habitaban el oeste de Estados Unidos.

 

La Universidad de Nebraska edita este gran trabajo en varios volúmenes y reconocemos el estado natural de esa región antes de la violenta incursión de los europeos y norteamericanos del este.

 

El principal objetivo de la misión fue la búsqueda de las alternativas para un camino hasta el Océano Pacifico, aunque el contrato de exploración especificaba como objetivos: “el rostro del paisaje, su cultivo y producción vegetal... los animales del lugar... especialmente los desconocidos...”

También registraron las fechas en que las plantas florecen o pierden sus flores y hojas, cuando los frutos están maduros y cuando aparecen ciertas aves, reptiles o insectos.

La fecha del inicio de esta epopeya, el 21 de mayo de 1804 en las riveras del río Misuri quedará grabado como uno los hechos más interesante de la historia de la exploración.

Recorrieron durante 28 meses mas de 13 mil kilómetros. Lewis en el campo naturalista y Clark como geógrafo y cartógrafo se complementaron en conocimientos y personalidades. El inventario de sus pertrechos indica 100 plumas de escribir, 6 bolsas de papel para la bitácora y la tinta en polvo suficiente.

La primera anotación de Clark indica: “El capitán Lewis fue el bosque y encontró una planta con aparente valor medicinal, se trata de la especie Psoralea argophylla que podría ser buena para la inflamación de los ojos”.

El primer animal registrado fue una rata de bosque, de considerable tamaño y que tenia como rasgo característico una gran cola cubierta de pelo.

Luego vinieron las descripciones de cerezas, manzanas, uvas, frambuesa, grosellas, avellanas y gran cantidad de flores desconocidas para ellos.

Uno de sus encuentros mas importantes fue con los bisontes en Dakota del Sur y comentan entusiasmados sobre su numerosa población. “ Ascendí a tierras altas y desde un pico pude ver miles de estos animales pastando en la llanura, en otra ocasión tuvimos que aguardar más de una hora mientras una manada cruzaba el río frente a ellos” Estos dos exploradores no sabían de la existencia del bisonte americano.

El recorrido de Lewis y Clark recogiendo plantas, clasificándolas en su bitácora y dibujando y describiendo la fauna es una  de las grandes epopeyas de la moderna exploración.

La expedición de Lewis y Clark no fue la primera expedición terrestre en Norteamérica que alcanzó la costa del Pacífico, más de una década antes, había sido precedida por una expedición británica (canadiense), dirigida por el explorador Sir Alexander Mackenzie en julio de 1793, que fue la primera que completó, por personas no indígenas, el primer cruce del continente norteamericano al norte de México.

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