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CENTRO DE INVESTIGACIÓN DE LOS ANDES

LA SANDIA O PATILLA

POR: EDÉN VALERA 

Es una planta originaria de las regiones semidesérticas de África tropical y de India. Desde hace siglos se cultiva en la zona mediterránea, a lo largo del norte de África y Egipto, desde donde pasó a América y al resto del mundo. La patilla o sandía (Citrullus lanatus) de la familiacucurbitaceae ha dado origen a muchas variedades y una gran diversidad de formas. 

Su nombre genérico es un diminutivo de Citrus para hacer alusión al parecido de los frutos de ambos géneros, y el específico significa lanoso, refiriéndose a los tallos pilotos de la planta. 

Entre las variedades más cultivadas en Venezuela se encuentran Charleston gray (frutos grandes, cilíndrico-alargado, con corteza fina, de color verde claro); Picnic o Romería (redondos, grandes, de color verde con franjas verde oscuro; Florida gigante (redondos, grandes, de concha fuerte, de color verde oscuro uniforme); Jubilee (cilíndrico-alargado, de concha fuerte, de color verde claro con cintas verde oscuro), y Congo (oblongo, de color fondo verde con franjas verde oscuro). 

La patilla es una planta herbácea, rastrera, con tallos pilosos y zarcillos bipartidos; con flores grandes, amarillas, y frutos de variados tamaños y formas, que llegan a pesar entre 3 y 25 kilos, y cuya pulpa roja comestible es jugosa con numerosas semillas dispuestas simétricamente. 

Se propaga por semillas sembradas durante el verano; para su buen desarrollo requiere de climas cálidos, luminosidad intensa; prefiere suelos sueltos, arenosos pero con capacidad para retener la humedad y con un drenaje adecuado. 

La cosecha de la patilla debe hacerse cuando los frutos están maduros y hayan alcanzado el dulzor y sabor requeridos. Ello se reconoce porque al golpearla produce un sonido metálico; cuando tiene una coloración amarilla la parte del fruto que está en contacto, y cuando al presionarlo con la palma de la mano se produce una rotura interior del fruto. 

Se puede decir que es la fruta que contiene más cantidad de agua (93%), lo cual hace que su valor calórico sea muy bajo; mientras que sus niveles de vitaminas y sales minerales son poco relevantes, siendo el potasio y el magnesio los que más destacan, si bien en cantidades inferiores a los que tienen otras frutas. El color rosado de su pulpa se debe a la presencia del pigmento licopeno, sustancia con capacidad antioxidante. 

Portuguesa, Guárico, Barinas y Anzoátegui son los estados donde se cultiva la patilla en mayores cantidades, especialmente para el consumo nacional. Los principales países productores del mundo son China, Turquía, Estados Unidos, Brasil y Egipto, pero China utiliza su producción básicamente para el consumo interno de esa nación, exportando poco en comparación con lo que produce. Los países exportadores están liderados por México, seguido de España, Estados Unidos, Grecia y Hungría. 

Algunos usos 

Se consume como fruta en forma natural; y también se utiliza para preparar postres, jugos y merengadas; en ensaladas de frutas y en platos salados. 

Las semillas son aceitosas, comestibles y nutritivas, y a veces se incluyen en la preparación de turrones. Además de ser un fruto muy sabroso y nutritivo, tiene varias propiedades medicinales. 

La pulpa se usa como antioxidante ya que ayuda a eliminar radicales libres responsables de enfermedades degenerativas. Se asegura que ayuda a reducir la presión arterial, por lo cual es útil para las personas que sufren de hipertensión; mejora la circulación sanguínea, y reduce los niveles de colesterol en la sangre. 

Por su alto contenido de agua es buena para el tratamiento de las enfermedades del riñón, para las infecciones urinarias, y para ayudar a prevenir la formación de cálculos renales. Además, elimina las toxinas del organismo y estimula los procesos digestivos, especialmente indicados para el tratamiento del estreñimiento y de las digestiones irregulares. 

Por ser una fruta diurética es buena para quienes sufren problemas por retención de líquidos.

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